나는 왜 JTBC 뉴스룸을 외면하게 되는가

내가 즐겨보는 프라임 타임대 뉴스를 꼽자면 그 중에 JTBC 뉴스룸이 빠지지 않았다. 최순실 사건 관련 태블릿 보도를 기점으로 현재 진행되는 국정농단 이슈의 발화점이 된 뉴스이기에 주목하게 된데다가 특히나 앵커와 취재기자들의 대담 형식으로 이루어진 뉴스 포맷이 내 시야에 들어왔다. 내가 학계에 있을 때 주구장창 주장했던 새로운 형식의 방송뉴스의 한 실례를 구현한다고 생각되었기에 시청 초반에는 그저 감탄해 마지 않았다.

뉴스룸을 시청하기 시작한지 두 달 정도가 지난 지금 나는 자꾸만 다른 뉴스 채널로 TV 리모컨을 돌리곤 하는 자신을 발견한다. 그리고 그 이유를 명확히 인지한다. 그 이유는 바로 JTBC에는 중견기자가 없다는 사실이다. 다시 말하면 손석희 앵커의 원맨쇼라는 사실 때문이기도 하다.

뉴스룸의 보도를 담당하거나 손 앵커와 대담을 하는 대부분의 기자들은 이제 막 기자로서의 커리어를 시작한 것 처럼 보이는 20대 후반 또는 30대 초반의 기자들이다. 나는 중앙일보와 그 계열사인 JTBC의 내부 직제를 잘은 모르지만 왜 뉴스룸에 중견기자를 파견하지 않았는지 의문이다. 이미 대내외적으로 공공연하게 공표되었듯이 JTBC 뉴스룸에서 손석희 앵커이자 보도부문 사장의 영향력은 압도적이다. 60을 넘긴 최고참 언론인이자 인사권자인 손석희 앵커 앞에서 2말3초의 신참 기자들이 과연 숨소리나 제대로 낼 수 있을지 의문인것이 사실이다. 시청자들을 의식해서 서로 존칭을 써가며 진행하는 대담에 있어서도 나는 가끔씩 손 앵커가 취재기자의 잘못된 지점을 지적하거나 멘트를 바로 잡는 장면에서 사뭇 지도교수의 지적에 무안해 하는 대학(원)생의 당황한 눈빛을 느끼곤 한다. 제아무리 대등해 보이려고 쓰는 서로간의 존칭이 무색해 질 정도다. 이는 손 앵커가 권위적이기 때문도 아니고 신참기자들의 경륜 부족 때문도 아니다. 자칫 열정으로 넘쳐나야할 신참기자들이 60대의 ‘대’언론인의 존재감 때문에 자칫 들러리로 보이게끔 만드는 뉴스룸의 시스템이 만들어낸 당연한 결과라고 밖에 볼 수 없다.

중견기자가 부재하다는 사실은 뉴스제작과정에서의 신뢰성도 반감시키고 만다. 보도 아이템 선정을 비롯한 모든 과정에 손석희 사장의 영향력이 과반을 넘는 다면 뉴스룸은 일사불란함을 보여줄수는 있지만 뉴스룸 구성원들의 상이한 의견을 조율해 가는 민주성 부분에서는 신뢰성을 잃고 만다. 그리고 민주적이지 않은 조직의 결과물은 그 생명력이 상실되고 만다.

나는 스타의 존재를 단호하게 경계한다. 한 명의 스타에 의존하는 조직은 그 스타가 부재한 경우에 결정적인 어려움을 겪기 때문이다. 스티브 잡스의 영향력이 워낙에 지대했기에 그 사후에 점차 갈길을 잃어가는 애플이 대표적인 예다. 현재 많은 국민들로 부터 지탄받는 박근혜 대통령 조차 당선 전 대선후보 토론에서 잘못된 것을 개혁하기 위해서라도 자신이 대통령이 되어야 한다고 했던 발언을 기억한다. 대통령 1인의 개혁의지로 모든 것을 바꾸겠다는 생각을 했던 것 자체가 지금의 국정농단 사태를 불러온 것은 아닌가 하는 생각이 들기도 한다.

나는 아직도 JTBC 뉴스룸이 시도한 참신한 뉴스 포맷에 점수를 준다. 하지만 그 생명력이 오래 지속될 수 있을까 하는 질문에는 물음표를 달고 싶다. 역사적인 획을 긋는 보도를 해준 것에 대해서는 더없이 고맙지만 나는 뉴스룸의 생명력이 지속되기 위해서는 손석희 사장의 존재감을 줄일 수 있는 인적 시스템을 마련해야 한다고 본다. 중견 기자들의 이견과 반론도 오롯이 담긴 그 자체로 민주적인 결과물을 생산하길 기대한다.

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